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Les mécanismes qui supportent les montagnes

Les mécanismes qui supportent les montagnes

Deux éléments fondamentaux contribuent au soutien des montagnes, des ceintures de montagnes et des plateaux, à savoir la force et la densité. Si les roches n’avaient pas de force, les montagnes s’écouleraient tout simplement. À un niveau plus complexe, la force du matériau sous les montagnes peut affecter l’échelle de la topographie.

En termes de force, la lithosphère, dont l’épaisseur varie sur la surface de la Terre de quelques kilomètres à plus de 200 kilomètres, est beaucoup plus forte que la couche sous-jacente, l’asthénosphère (voir la tectonique des plaques). La force de la lithosphère est dérivée de sa température. La lithosphère épaisse existe parce que la partie extérieure de la Terre est relativement froide. La lithosphère froide, épaisse et donc forte peut supporter des chaînes de montagnes plus élevées que la lithosphère mince, tout comme la glace épaisse sur un lac ou une rivière est plus apte à supporter des personnes plus grandes que la glace mince.

En termes de composition chimique, et donc de densité, la croûte terrestre est plus légère que la partie sous-jacente. Sous les océans, l’épaisseur typique de la croûte n’est que de 6 à 7 kilomètres. Sous les régions continentales, l’épaisseur moyenne est d’environ 35 kilomètres, mais elle peut atteindre 60 ou 70 kilomètres sous les hautes chaînes de montagnes et les plateaux. Ainsi, la plupart des plateaux sont soutenus par d’épaisses racines.

Il est à noter que la croûte terrestre et la lithosphère sont définies par des propriétés différentes et ne constituent pas la même couche. De plus, les variations de leurs épaisseurs ont des relations différentes avec la topographie sus-jacente. Certaines chaînes de montagnes et plateaux sont soutenus par une croûte terrestre épaisse. Cependant, la lithosphère située sous de telles zones peut être mince et sa force ne joue pas un rôle significatif dans le soutien de la surface supérieure comme les montagnes et les plateaux. D’autres gammes peuvent recouvrir des plaques lithosphériques épaisses, qui sont fléchies par le poids des montagnes. La croûte terrestre sous de telles fourchettes est susceptible d’être plus épaisse que la normale mais pas aussi épaisse qu’elle le serait si la lithosphère était mince. Ainsi, la force de la lithosphère soutient ces montagnes et maintient la base de la croûte à un niveau supérieur. Par exemple, l’Himalaya a été enfoncé sur la croûte du bouclier indien, qui repose sur une lithosphère particulièrement froide et épaisse qui a été fléchie par le poids du haut.

L’épaisseur de la croûte terrestre est d’environ 55 kilomètres sous les hauts sommets, qui dépassent les 8000 mètres de hauteur. Le segment de croûte terrestre le plus épais de 70 kilomètres se trouve cependant plus au nord, sous le plateau du Tibet (ou plus communément, plateau tibétain), dont l’altitude est d’environ 4500 à 5000 mètres, mais dont la lithosphère est beaucoup plus mince que celle de l’Himalaya. La forte lithosphère indienne aide à soutenir l’Himalaya, mais la poussée de l’épaisse croûte tibétaine maintient la haute altitude du plateau.


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