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Mont Everest : le point culminant de la surface de la Terre

Mont Everest se situe à la frontière entre le Népal et la Région autonome du Tibet et est la plus haute montagne du monde. Avec ses 29850 mètres d’altitude, il est de loin le point culminant de la Terre. Comme d’autres hauts sommets de la région, le mont Everest a longtemps été vénéré par les populations locales. Son nom tibétain le plus commun, Chomolungma, signifie « Déesse de la Vallée ». En tant que point culminant de la surface de la Terre, lorsque l’enquête gouvernementale indienne a établi ce fait en 1852, précédemment appelée Peak XV, cette montagne fut rebaptisée Mont Everest, en hommage à Sir George Everest, arpenteur général britannique de l’Inde de 1830 à 1843.

L’Everest a la forme d’une pyramide. Les trois plans généralement plats constituant les côtés sont appelés faces, et la ligne par laquelle deux faces se rejoignent est connue sous le nom de crête. La face nord s’élève au-dessus du Tibet et est délimitée par la crête nord (qui rencontre la crête nord-est) et la crête ouest. Parmi les principales caractéristiques de ce côté de la montagne, on trouve les couloirs Great et Hornbein (des ravins escarpés) et le col Nord. La face sud-ouest s’élève au-dessus du Népal et est délimitée par la crête ouest et la crête sud-s. Les caractéristiques de ce côté incluent le Col Sud (au début de la Crête Sud-est) et la Cascade de Khumbu. Ce dernier étant un fouillis de grands blocs de glace qui ont longtemps été un défi décourageant pour les grimpeurs. Le Visage de l’Est ou Kangshung se dresse également au-dessus du Tibet et est délimité par la dorsale sud-est et la dorsale nord-est.

Le sommet de l’Everest lui-même est couvert de neige rocheuse surmontée d’une couche de neige plus molle qui fluctue chaque année de 1,5 à 6 mètres. Le niveau de neige est plus élevé en septembre, après la mousson, et plus bas en mai après avoir été épuisé par les vents forts d’hiver du nord-ouest. Le sommet et les pentes supérieures sont si hauts dans l’atmosphère terrestre que la quantité d’oxygène respirable y est d’un tiers. Le manque d’oxygène, les vents puissants et les températures extrêmement froides y empêchent le développement de toute vie végétale ou animale.

Le climat de l’Everest est toujours hostile aux êtres vivants. La température moyenne la plus chaude (en juillet) n’est que d’environ -19 ° C au sommet. En janvier, le mois le plus froid, les températures maximales sont de -36 ° C et peuvent descendre jusqu’à -60 ° C. Les tempêtes peuvent survenir soudainement et les températures peuvent s’effondrer de façon inattendue. Le sommet de l’Everest est si haut qu’il peut être secoué par des vents avec une vitesse pouvant aller jusqu’à 160 km par heure. Les précipitations tombent sous forme de neige pendant la mousson d’été (de fin mai à mi-septembre). Les grimpeurs sur Everest sont avertis car le risque qu’ils encourent pendant cette période-là est extrêmement élevé.

Le mont Everest est difficile à atteindre et plus difficile à escalader, même avec les grandes avancées en matière d’équipement, de transport, de communication et de prévision météorologique depuis les premières grandes expéditions des années 1920. La montagne elle-même se trouve dans un endroit très isolé. Il n’y a pas de routes dans la région du côté népalais et, avant les années 1960, tous les biens et fournitures devaient être transportés sur de longues distances par les humains et les animaux de bât. Depuis lors, les pistes d’atterrissage construites dans la vallée de Khumbu ont grandement facilité le transport vers le voisinage de l’Everest, bien que les zones plus élevées ne soient restées accessibles que par des sentiers. Au Tibet, il y a maintenant une route vers le camp de base du côté nord.


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